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¿Por qué un gato se acicala el pelaje?

¿Por qué un gato pasa tanto tiempo 
acicalándose el pelaje? 

 
La respuesta obvia es para mantenerse limpio, pero en 
esto hay mucho más que el simple acicalamiento. Además 
de quitarse el polvo y la suciedad, o los restos de la última 
comida, los repetidos lametones del pelaje ayudan a 
suavizarlo, para que actúe como una capa aisladora más 
eficiente. Un pelo erizado es un aislante muy pobre, lo cual 
puede constituir un serio riesgo para un gato en tiempo muy 
frío. 

Pero el frío no es el único problema. Los gatos se 
acaloran con facilidad en la época veraniega y el 
humedecimiento del pelaje se incrementa por una razón 
especial. Los gatos no tienen glándulas sudoríparas por todo 
el cuerpo como nosotros, por lo que no pueden sudar como 
método rápido de enfriamiento. El jadear ayuda, pero no es 
suficiente. La solución consiste en lamerse repetidamente el 
pelo y depositar en el mismo tanta saliva como les sea 
posible. La evaporación de esta saliva obra de la misma 
manera que la evaporación del sudor en nuestra piel. 
Si los gatos han estado expuestos a la luz solar aún 
incrementan más su acicalamiento. Como cabe imaginar, no 
se ponen al sol porque quieran estar más calientes, sino 
porque la acción de la luz solar sobre su pelo les proporciona 
la vitamina D esencial para su dieta y que adquieren a 
través de los lametones dados a su pelaje calentado, por el 
sol. 

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Los acicalamientos aumentan también cuando los gatos 
se alteran. A esto se le llama “acicalamiento de 
desplazamiento” y se cree que actúa para aliviar la tensión 
de unos violentos encuentros sociales. Cuando nosotros nos 
hallamos en un estado de nervios, a menudo nos “rascamos 
la cabeza”. Bajo idénticas condiciones, un gato se lame. 
Cualquier dueño de gatos que haya sostenido o acunado 
a su minino ya sabrá lo que hace el animal en cuanto queda 
libre del contacto humano. Se aleja, se sienta y luego, casi 
siempre, empieza a limpiarse. Esto ocurre, en parte, porque 
necesita alisarse su encrespado pelaje, pero también hay 
otra razón. Al tocar al gato le hemos contagiado nuestro olor 
y, en cierto modo, hemos enmascarado el suyo propio. El 
lamerse el pelaje vuelve a equilibrar las cosas, debilitando 
nuestro olor y reforzando el suyo. Nuestras vidas están 
dominadas por señales visuales, pero en el mundo del gato 
los olores y las fragancias son mucho más importantes, y 
una sobredosis de olor humano en su pelaje perturba y debe 
ser corregida con rapidez. Además, el lamerse el pelaje que 
hemos estado toqueteando significa que, en realidad, el 
gato disfruta “degustándonos” y leyendo las señales que 
capta del olor de nuestras glándulas sudoríparas. Nosotros 
no podemos oler la fragancia de nuestras manos, pero un 
gato sí. 

Finalmente, el vigoroso movimiento de tracción del 
pelaje, que es tan típico en un gato que se está acicalando, 
desempeña un papel especial en la estimulación de las 
glándulas de la piel, en la base de cada pelo. 
Las secreciones de esas glándulas son vitales para 
mantener el pelaje impermeable, y la tracción efectuada por 
la atareada lengua del gato prepara la impermeabilización 
del pelo como una protección contra la lluvia, Por lo tanto, el 
acicalarse es mucho más que una limpieza. Cuando un gato 
se lame el pelaje se está protegiendo, no sólo del polvo y de 
la enfermedad, sino también del frío y del 
sobrecalentamiento, de la deficiencia vitamínica, de la 
tensión social, de los olores extraños y de que no se le 
empape la piel. No es de extrañar que se autodedique tanto 
tiempo, en sus horas diarias de acecho. 
Pero existe un peligro inherente a dicha insalivación de su 
pelo. Los gatos que hacen la muda y aquellos que tienen un 
pelaje largo, rápidamente acumulan muchos pelos en sus 
conductos alimenticios, y así se les forman unas bolas de 
pelo que les originan obstrucciones. Por lo general, estas 
bolas se vomitan de una forma natural sin causar ningún 
trastorno, pero si son demasiado grandes pueden 
convertirse en un serio riesgo. Los gatos con predisposición 
nerviosa, que realizan mucho acicalamiento de 
desplazamiento, también lo sufren. Para resolver su 
problema hay que averiguar qué les causa la agitación y
hacerle frente. Para los gatos que mudan y los de pelo 
largo, la única prevención es un acicalado regular por parte 
del dueño, con peine y cepillo, para eliminar el exceso de 
pelaje. 

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El autoacicalamiento empieza cuando el gatito tiene unas 
tres semanas, pero su pelaje lo atiende la madre desde el 
mismo instante del nacimiento. El acicalado por parte de 
otro gato se llama aloacicalamiento, en contraste con el 
autoacicalamiento, así llamado técnicamente. El 
aloacicalamiento es común no sólo entre la madre y sus 
gatitos, sino también entre gatos adultos que han crecido 
juntos y entre ellos se ha desarrollado un fuerte lazo de 
amistad. Su función primaria no, consiste en la higiene 
mutua, sino más bien en la consolidación de la lealtad que 
existe entre ambos animales. Igualmente, el lamer en una 
región que le es difícil alcanzar al propio gato también tiene 
un atractivo único, y los gatos necesitan una atención 
especial detrás de las orejas. Por eso el rascarles y frotarles 
detrás de las orejas es una forma popular de contactar los 
dueños con sus gatos. 

El autoacicalamiento sigue, a menudo, un tipo de 
secuencia, cuando un gato se dedica tranquilamente a “un 
lavado y cepillado total”. La rutina típica se produce como 
sigue: 
 
1) Lamerse los labios. 
2) Lamerse el lateral de una garra hasta que queda 
húmeda. 
3) Frotarse con las garras húmedas la cabeza, incluyendo 
orejas, ojos, mejillas y mentón. 
4) Humedecer la otra garra de la misma manera. 
5) Frotar con la garra humedecida un lado de la cabeza. 
6) Lamer las patas delanteras y los hombros. 
7) Lamer los flancos. 
8) Lamer los genitales. 
9) Lamer las patas traseras. 
10) Lamer la cola desde la base al extremo.

Si en cualquier estadio de este proceso se encuentra 
algún estorbo - un mechón de pelo enmarañado, por 
ejemplo -, momentáneamente se suspenden los lametones 
en favor de un mordisqueo realizado con los dientes. Luego, 
cuando todo queda despejado, se reanuda la secuencia del 
acicalamiento. El mordisqueo de pies y garras es 
particularmente corriente, a fin de quitar el polvo y mejorar 
el estado de las uñas. Esta complicada limpieza difiere de la 
que se observa en muchos otros mamíferos. Por ejemplo, 
las ratas y los ratones emplean las dos garras delanteras 
para acicalarse la cabeza, mientras que el gato sólo emplea 
el lateral de la garra y parte del antebrazo. Asimismo, los 
roedores se sientan sobre sus patas posteriores y se 
acicalan con ambos pies delanteros al mismo tiempo, 
mientras que la técnica del felino es emplear cada pata 
delantera de modo alternativo, descansando el cuerpo en la 
pata que no usa. Quienes los ven raramente comentan tales 
diferencias, resaltando simplemente que un animal está 
atareado autolimpiándose. En realidad, una observación 
más atenta revela que cada especie sigue una secuencia 
característica, particular y compleja. 
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